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天文学家可能已经发现银河系外的第一颗系外行星

  美国宇航局(NASA)的钱德拉X射线天文台可能已经发现了银河系以外的第一颗系外行星。 这颗巨大的系外行星位于Messier 51(M51),也被称为螺旋星系,它围绕着距离地球2800万光年的一个黑洞或中子星旋转。

        到目前为止,已经有超过4000颗系外行星(泛指在太阳系以外的行星)被确认,还有成千上万的候选行星等待验证。然而,所有这些都位于我们的银河系中,而且其中大多数都在距离地球3000光年以内。这些系外行星是通过一些方法检测出来的,但最常见的是记录来自恒星的光线,并寻找由行星在恒星和地球之间“凌日”而造成的亮度变暗的特征。

        由哈佛-史密森尼天体物理中心(CfA)的Rosanne Di Stefano领导的一个科学家小组采取了不同的方法,利用钱德拉X射线天文台来观察X射线双星的亮度。这是一种恒星系统,其中黑洞中子星从轨道伴星中吸取气体,产生X射线。研究这些的好处是,这些X射线源相对于可能围绕该系统运行的任何行星来说要小得多,产生一个更戏剧性的凹陷,X射线完全被“日食”所阻挡,可以在更远的距离检测到。

        在这种情况下,候选系外行星位于M51星系的双星系统M51-ULS-1中。M51-ULS-1由一个黑洞或中子星和一个质量为太阳20倍的轨道伴星组成。研究小组发现了X射线发射中三个小时的下降和暂停的证据,这与一颗土星大小的行星在该系统的轨道上运行是一致的,其距离相当于土星与太阳的两倍。

       虽然这是一个令人兴奋的发展,可以证实其他星系有行星系统,但验证新的系外行星将是非常困难的。许多系外行星在几天内就会围绕它们的恒星运行,而M51-ULS-1的候选行星在大约70年内不会再次“凌日”,而且没有足够的可靠数据来预测这将发生的确切时间。

        另一个问题是,是否真的有一颗行星,或者光曲线是由尘埃和气体云造成的,尽管该团队说X射线没有产生与这种云相一致的X射线光谱。除此之外,如果有这样一颗行星存在,它就必须在产生中子星或黑洞的超新星中幸存下来,而这是不可能的。

        研究小组正在搜寻钱德拉和欧空局XMM-牛顿的档案,以寻找其他具有较短“凌日”期的候选行星。“我们知道我们正在提出一个令人兴奋和大胆的主张,所以我们期望其他天文学家会非常仔细地研究它,”普林斯顿大学的Julia Berndtsson说。“我们认为我们有一个强有力的论据,而这个过程就是科学的运作方式。”

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  【来源:cnBeta.COM】

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