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小型深空卫星MarCO已经沉默 但仍创造了历史

由于某种未知的原因,美国宇航局(NASA)的两颗 MarCO 微型卫星,已经在深空中沉默。即便如此,绰号为 EVE 和 WALL-E 的两者(取自皮克斯《机器人瓦力》这部动画电影),还是创下了历史。 去年 5 月 5 日,作为改良款的 CubeSat(一种标准化的小卫星),它们随洞察号(InSight)着陆器一起飞往了火星。

(图自:NASA)

11 月 26 日,洞察号在火星着陆,而两颗 MarCO 卫星则在头顶保持对它的观察,并将实时状态更新回传至地球。 NASA 表示,如果没有这种 CubeSat,他们是无法实现这一点的。

火星轨道上其它较大的航天器,也能够也收集洞察号的着陆数据。但由于它们(以及行星)所处的位置,需要耗费很长一段时间,才能将这些信息发回地球。

比如 2006 年起在火星轨道上运行的 NASA 火星勘察轨道飞行器,就需要在三小时后,才能将着陆数据发回地球。

若洞察号在着陆期间遇到问题,NASA 将需要一些时间去诊断和解决问题。Krajewski 表示,对着陆器数据的及时获取,可以避免发生不幸的事件。

(图自:NASA)

需要指出的是, 尽管 MarCO 取得了巨大的成功,但它们并不是为了长时间地工作而设计的。 NASA-JPL 的 MarCO 首席工程师 Andy Klesh 告诉 The Verge:

实验从第一天就开始了,MarCO 的主要目标,是在前往火星的路途中存活下来。两个月后,我们已经证明了每一项技术。

在观察了洞察号的着陆之后,卫星开始绕着太阳运转。大约一个月后,它们将信号发回了地球。 然而 12 月底和 1 月初,NASA 在一周之内就失去了与 WALL-E 和 EVE 的通讯沟通。

自那时以来,NASA 一直未能重新与之建立联系。工程师们认为,我们可能已经永久失去了这对双胞胎小卫星。

至于 CubeSat 转入沉默的原因,主要有两种猜测。 一是深空宇宙射线的轰击,损坏了它们的电子设备。不过工程师们也知道,WALL-E 遇到了推进剂泄露的问题。

两颗 MarCO 都配备了推进器,可驱动冷气体,以便在太空中执行操作。卫星需要将无线电天线指向地球,离地球越远、就越需要精准的指向。

(图自:NASA)

由于推进剂泄露,意味着 WALL-E 可能已经耗尽了燃料,导致卫星无法再精确地将天线指向地球。 不过另一个理论是,由于 MarCO 离太阳太远,导致其无法获得能量。

两颗 MarCO 卫星都配备了用于探测太阳位置的传感器,以正确定位它们的太阳能电池板。但随着卫星越来越远离太阳,传感器已很难定位恒星的位置。

最终结果是,MarCO 的太阳能面板,未能获得足够设备正常运转的能量。 若真如此,卫星还有在未来几个月内(八月靠近太阳时)再度醒来的希望。

即便 MarCO 永远保持沉默,任务团队仍然对他们所取得的成就感到非常满意。毕竟与洞察号 8.3 亿美元的预算相比,小卫星仅耗费 1850 万美元。

[编译自: TheVerge ]

【来源:cnBeta.COM】

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