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“新视野号”成功飞跃太阳系边缘古老天体

这是人类史上最遥远的一次飞掠探测行为。

北京时间1月日13点33分, NASA 通过官方直播宣布新视野号(New Horizons)探测器飞掠过了距离地球约66亿公里的柯伊伯带小天体“天涯海角(Ultima Thule)”。这是人类历史上最遥远的一次飞掠探测行动,而“天涯海角”也是人类探测器触及的最远、最古老的天体。此时,“新视野号”距离发射已经过去了12年。

据了解,“天涯海角”的代号为2014 MU69,人们最早知道它的存在是在2014年,由哈勃空间望远镜发现。只不过,由于体积小、距离远,哈勃并没有看清任何细节。彼时,天文学家根据观测到的亮度,大致推测这一天体的宽度应该在20到40千米之间。

紧接着,在2015年,NASA官方宣布,将“天涯海角”定为“新视野号”飞跃冥王星之后的下一个目标。而在2016年,“新视野号”任务团队更是获得了额外的资金帮助,以延长任务时间至2021年,以继续执行“天涯海角”的飞掠任务,并在过程中搜集其他天体的信息。

此前,因为诸多原因,“新视野号”任务曾一度被取消或延迟,而美国行星学会则通过游说、请愿、听证等多种形式,拯救了这一项目。而现在,“新视野号”项目的日子也不好过,随着美国联邦政府的部分关闭,其目前所能依赖的资金来源于约翰霍普金斯大学的应用物理实验室(APL,NASA承包商)的储备。

北京时间23点29分,就在“新视野号”探测器抵达距离“天涯海角”最近处约10小时之后,约翰·霍普金斯大学应用物理实验室接收到信号,显示“新视野号”确认已经成功完成飞掠任务,并记录到大量科学数据。

“新视野号今天完全按计划完成了任务,实现了人类历史上最遥远的一次飞掠探测,距离太阳超过65亿公里!目前数据情况良好,我们已经获得了‘天涯海角星’的近距离图像,从此之后,随着更多数据回传,图像质量将会越来越好!”“新视野号”探测器项目的首席科学家、美国宇航局西南研究所的行星科学家阿兰·斯特恩(Alan Stern)表示。

而根据最先被传回地球的图像,“天涯海角”是一颗长条形、两瓣状的小天体,长轴长度约32公里,短轴长度约16公司,外观呈现为哑铃状。另外,还有第二种猜测,即“天涯海角”的实体是两颗小天体在相互绕转,只不过彼此之间的距离近到难以区分。

图片来源:NASA

这一外形验证了此前科学家在掩星观测时得出的结论——“天涯海角”具有不规则外观,并非圆球形。

此外,对于“天涯海角”,科学家们估计,其自成形之后就一直藏在太阳系边缘深处,几乎还保持着几十亿年前刚形成时的状态,算得上是人类可触及的太阳系内的最古老物质。而与之相类似的天体还有很多,“这些远古岩石群结构复杂,保留着太阳系演化所留下的痕迹,而我们也常因此将它们戏称为‘太阳系的阁楼’。”斯特恩称。

目前,随着“新视野号”的成功飞跃,越来越多的数据将被传回地球。

据悉,按照程序设定,“新视野号”所获得数据将达到几个GB。只不过,照现在每秒1000bps的速率,数据全部输送完成将需要一年多的时间,预计2020年9月份完成。这也就意味着,人们想真正揭开“天涯海角”的真面目,以及周边天体等数据,将得继续等待。

【来源:镁客网】【作者:韩璐】

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