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幽灵号飞船要来了,DARPA投资打造可回收飞船!

6月11日消息,据英国《每日邮报》报道,洛克达因公司为一种隐秘行动的超音速飞船设计的第一台火箭引擎已经完工,未来美国军方可能借助这种飞船实现卫星的快速发射。这艘名为幽灵号的飞船可重复利用,而且将实现垂直起飞和水平着陆,目前正在波音公司进行装配。

幽灵号飞船是美国国防部先进研究项目局(DARPA)实验性航天飞机项目的一部分。人们希望它能够在未来的太空冲突中起到关键性的作用,能够让军方大佬在数小时内将卫星发射升空并且替换受损的卫星。这艘飞船将配备一个不可重复使用的二级火箭,它能够将1361公斤的负载送入低地球轨道。

洛克达因公司宣称,目前已经为波音公司完成了第一台AR-22火箭引擎的组装。洛克达因公司的AR-22引擎将成为幽灵号飞船的主要推动力。公司CEO兼董事长Eileen Drake称:“幽灵号飞船借鉴了以前那些可重复利用航天飞机的经验,为我们提供了一种快速进行轨道部署的能力,以应对潜在对手日益增加的威胁。我们当前的任务就是在地面验证这一引擎的快速转向能力,为这个验证项目铺平道路。”

AR-22引擎能够产生170097千克的推力,而且按照设计规格能够执行55次飞行任务,但每10次需要保养和检修一次。这种可重复使用的特性让AR-22引擎特别适合于幽灵号飞船项目。可重复使用的幽灵号飞船将能够实现垂直起飞和水平降落。AR-22项目管理者Jeff Haynes称:“幽灵号飞船飞机一样的操作特性是它实现快速转向的重要因素。”

洛克达因公司正在自己的工厂内对AR-22引擎进行组装,该工厂就位于密西西比州美国宇航局的斯坦尼斯航天中心。从今年夏天起,这台引擎每天都将进行一系列的点火测试,来验证它是否具备支持幽灵号高飞行频率的能力。

幽灵号飞船项目被称为XS-1项目,预计将在2020年初次登台亮相。军方大佬宣称它将通过低成本的快速太空进入能力来维护国家安全。而波音公司拒绝透漏公司将与国防部高级研究计划局投入了多少资金来研发这艘飞船。

幽灵号飞船将像火箭一样起飞,借助引擎推力飞出大气层并且释放不可重复使用的二级火箭和卫星,然后转向并且像飞机一样降落到跑道上。波音公司和DARPA已经加入了可回收运载飞船的竞赛,以此降低向太空运输负载的成本。伊隆-马斯克的SpaceX和亚马逊公司创始人杰夫-贝佐斯的蓝色起源公司都在致力于可回收运载飞船的研究。

DARPA发言人Jared Adams在一封邮件中写道:“回收后的第一级火箭将在下一次飞行前准备好,有可能只需要数小时时间。”XS-1项目的目标是10天内完成10次飞行。波音公司声称仍然在对发射场进行改善,但是DARPA的Adams声称幽灵号将从卡纳维拉尔角发射升空。

波音公司已经接手了美国宇航局已退役航天飞机所使用的其中一个机库。另外两座机库存放着波音公司为空军X-37B项目打造的两架无人驾驶飞船。这些飞船类似于小型航天飞机,它们目前已经完成了4次飞行,最后一次任务已经在5月8日完成,执行的是一项为期两年的隐秘任务。

X-37B项目需要借助不可重复使用的火箭发射升空,幽灵号与之不同的是将依靠自己飞入太空。DARPA称:“这个项目的目标是获得一种目前无法得到的能力,能够在数天内发射飞船进入低地球轨道,目前将一颗卫星送入轨道需要数月甚至数年的准备时间。”

DARPA宣称:“幽灵号飞船将彻底改变美国军用或者商业卫星出现灾难性损失时的恢复能力。XS-1既不是一款传统的飞机也不是传统的运载火箭,而是两者的结合体,目标就是降低发射成本并且取消发射的漫长等待时间。我们很满意波音公司在XS-1项目第一阶段所取得的进步,而且期待在剩下的建造和飞行阶段继续密切合作。”

为了获得飞机一样的操控性、可靠性和成本效益,DARPA和波音公司正计划对XS-1技术进行第一次飞行测试验证,在10天内发射10次,而且最后一次飞行将携带上级负载运送系统。如果项目取得成功,假设每年至少进行十次飞行的话,这个项目将能够帮助未来的商业服务以每次低至5百万美元的成本实现发射,其中就包含了不可重复利用的上级火箭成本。

XS-1第二阶段计划在2019年进行,包含了飞船的设计、建造和技术验证。这个阶段将在地面以10天10次的频率对飞船的引擎进行点火测试,来验证飞行测试的推力迅捷性。第三阶段将进行12到15次的测试飞行,目前计划在2020年进行。

在经过多次测试飞行降低风险之后,XS-1项目将在10天内进行10次连续发射,最初将不搭载负载而且将达到5倍音速。随后的测试计划以10倍音速进行飞行,而且将把重量在900磅到3000磅的验证性负载送入低地球轨道。DARPA计划公布测试的部分数据,而且将为所有有兴趣的商业团体提供可搭载负载的相关规格。

DARPA战术技术办公室的负责人Brad Tousley称:“我们十分高兴看到这种具有未来主义色彩的能力越来越接近于现实。这个项目的所有技术对于满足国防部的要求是非常重要的,而且能够为我们带来一系列新的商机。”

DARPA在2014年启动了XS-1项目。在过去的两年多时间里,DARPA已经通过三家公司为第一阶段的研究进行了投资,其中包含与蓝色起源公司合作的波音公司、与美国航天公司合作的空间系统公司以及与维珍银河公司合作的诺斯罗普格鲁曼公司。据X-37B项目的制造商,波音公司称,幽灵号飞船将在距离地球177公里到800公里的低地球轨道上运行,而国际空间站的运行轨道大约为350公里。

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